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“基础数学没用”百年名校裁撤数学系补贴AI学界激烈抗议

此言此行,立刻引爆激烈讨论,Reddit数学板块相关帖子热度已近2000。

这位校长的主张有什么根据?莱斯特大学真的会成为第一所撤销数学系的高校吗?

莱斯特大学创办于1921年,是一所以研究知名的高校,优势学科主要有生物医学、基因学、空间技术、计算机科学等等。

事情的起源在1月18日,莱斯特大学给145名职工发了邮件,告知他们有被裁员的风险。

这些职工的范围包括基础数学、商科、文学等等副校长Nishan Canagarajah认为是“浪费资源”的学科。

Nishan Canagarajah副校长断言,必须采取行动以“继续保证卓越成就”,而数学之类的毫无效益的专业早已成了累赘。

Nishan和他领导的学校管理层认为,应该把数学系节约出来的经费投入像AI、计算机、数据科学这些热门领域。

然而,即使是这些没被裁撤的数学专业师生,也向学校管理层提出了反对意见。他们认为,放弃基础数学将长期损害学校所有专业的质量和声誉。

于是,莱斯特大学公会(UCU)发起了对管理层的抗议活动。在声明中,学校师生明确把矛头指向副校长Nishan Canagarajah,说他背叛了学术领导者的责任。

Nishan Canagarajah,1966年生于斯里兰卡,先在本地的贾夫纳圣约翰学院学习,然后进入英国剑桥大学,1993年获得博士学位,研究方向是电子信息科学中的数字信号处理。

Nishan教授毕业以后,一直在英国布里斯托大学任教,一路做到了副校长职位。2019年11月,他离开布里斯托大学,到莱斯特大学任副校长(Vice-Chancellor)。

这里要简单解释一下,英国大学中的“副校长”,Vice-Chancellor,是大学实际最高领导者,相当于美国高校的president。而英国高校真正的“副”校长,是Pro-Vice-Chancellor。

Nishan在图像分割和纹理分类方面的研究贡献得到国际认可,在音频信号处理领域也成果颇丰。

但是,这位成绩斐然的学者,对待大学和科研,却是不折不扣的“实用主义者”。

除了基础数学,Nishan还认为有那么一批专业都是无用且需要裁撤的,比如英语、心理学、政治经济学、商科等等。

这次莱斯特大学的裁撤名单中,除了基础数学,还有古代英语专业,其它一些所谓“无用专业”,也有相关职工被卷入辞退风波。

其实,早在2016年Nishan还在布里斯托大学任职时,就提出过裁撤数学专业的方案,但因为阻力太大,最终作罢。

校内各个系院的教授纷纷在请愿书上签名,反对管理层的方案。与之相应的,莱斯特大学也激怒了整个数学界。

比如,这份完全无视师生和外界批评的说明,尤其是“冗余”这个词,彻底惹恼了菲尔兹奖得主威廉·高尔斯。

威廉·高尔斯是1998年菲尔兹奖得主,主要贡献在泛函分析和组合数学领域。

威廉·高尔斯在网络上严厉的批评了莱斯特大学,并发起了谴责学校管理层、支持教职工的联名信。

在信中,威廉·高尔斯说,拉斯特大学要砍掉基础数学,让学生失去了必要的教育环节,对学校的其它学科实力也会造成损害。

而莱斯特大学似乎不明白,科研突破本质上是来自各个学科组成的“科学生态圈”,而数学,是其中最基础最重要的部分。

所以,他呼吁更广泛的学界一起联名莱斯特大学管理层,因为这个时候不站出来,下一个被裁掉的,可能就是你自己所在的院系。

对于莱斯特大学的管理层,威廉·高尔斯还“有意无意”地指出,大学理事会的成员中,充斥着大量会计……

在联名信下方的留言中,“短视”、“自杀行为”等等随处可见,大家认为莱斯特大学的做法愚蠢,甚至有人用了“可耻”这个词。

如果莱斯特大学最终真的裁撤了数学系和其它所谓无用专业的话,那就说明它已沦落为目光短浅、急功近利的知识售卖机构。任何有抱负的学者和青年人,都不应接受它的教职和录取通知。

削了数学和其它“无用学科”,AI研究就会有更多进展吗?其实,稍有常识的人都清楚,没有数学,哪来的计算机科学,哪来的AI?

比如早期AI探索的先驱,苏联科学家亚历山大·科诺罗德,创造出世界最早的棋类AI,他的专业就是数学。

在对数学的研究中,他逐渐意识到算法不仅仅是计算数学问题,还能用来解决更复杂的现实问题。

而他的弟子,包括提出AVL树的安德森·威尔斯基、叶甫盖尼·兰迪斯,创造WL算法的安德烈莱曼等人,最初也都是数学专业。